임경업전 ()

님경업전
님경업전
고전산문
작품
작자 · 연대 미상의 고전소설.
이칭
이칭
임장군전
정의
작자 · 연대 미상의 고전소설.
구성 및 형식

1책. 국문목판본·활자본. 조선 인조 때의 명장 임경업의 일생을 작품화한 한글소설로서 ‘님장군전’·‘림경업전’ 등의 이칭이 있다.

전하는 판본으로는 목판본 3종과 활자본이 있다. 목판본은 모두 경판본 「님장군젼」으로서, 국립중앙도서관에 소장된 27장본, 일본 도요문고[東洋文庫]에 소장된 21장본, 단국대학교 율곡기념도서관 나손문고(舊 金東旭 소장본)에 소장된 16장본이 있다. 활자본으로는 세창서관에서 간행된 「임경업전」이 있다. 목판본과 활자본은 전체적인 내용상으로는 별 차이가 없으나, 활자본은 뒤에 이루어진 임경업의 연보를 참조하여 보충한 것으로 보인다.

「임경업전」은 정조의 명령에 따라 임경업에 관한 유문(遺文)·비문·행장·연보·사당봉안제문(祠堂奉安祭文)·현령록(顯靈錄) 등의 실기(實記)를 모아 1791년에 간행된 『임충민공실기』를 참고하고, 민간에서 구전되는 설화를 토대로 하여 창작된 것으로 보인다.

작자는 밝혀지지 않았으며, 작품연대 또한 확실하지 않다. 경판본 「님장군전」 끝에 김자점(金自點)을 처치하고 임경업의 집에 정문을 세우며, 장군의 고향인 달천에 서원을 세우고 장군의 화상을 모셔 제사지내도록 하였다는 내용이 있다.

이와 관련한 사실 및 역모의 누명을 쓰고 죽은 임경업이 1697년(숙종 23)에 신원복관되고, 1726년(영조 2)에 달천(達川)에 충렬사가 건축된 사실을 아울러 참조할 때, 이 작품은 1726년 이후에 형성된 것으로 추정된다.

내용

작품의 내용을 요약하면 다음과 같다. 충청도 충주 달천촌에서 태어난 임경업은 25세에 무과에 급제하여 백마강 만호가 되고, 천마산성 중군이 되어 산성을 축조한 뒤 사신 이시백(李時白)을 따라 중국에 들어간다. 이때 마침 호국이 가달의 침략을 받고 명나라에 구원을 청한다. 명나라에는 마땅한 장수가 없어서 조선의 임경업이 청병대장이 되어 출전하여 마침내 가달을 물리치고 호국을 구원한다.

귀국 후에 호국이 점차 강성해져 조선을 침략하고자 하니, 조정에서는 임경업을 의주부윤으로 삼아 호국의 침입을 막도록 한다. 임경업의 용맹을 두려워한 호국은 의주를 피해서 함경도로 돌아 도성을 공격하여 인조의 항복을 받고 회군한다. 의주에 있던 임경업은 이 소식을 듣고 회군하는 적을 공격하여 섬멸하려 하였으나, 호국군에게 인질로 잡혀가던 세자와 대군의 만류로 할 수 없이 길을 열어준다.

임장군에게 원한을 산 호왕은 명나라를 치겠다고 조선에 청병을 하며, 임장군을 대장으로 보낼 것을 요구한다. 김자점의 주청으로 조선 조정에서는 임경업을 호국에 파견하였는데, 임경업은 옛날 의리를 생각해서 명나라와 내통하여 명나라로 하여금 거짓항서를 올리게 하고 귀국한다. 이 사실을 안 호왕은 다시 임경업을 호국으로 보낼 것을 요청한다. 호국의 간계를 간파한 임장군은 호국으로 가는 도중 호송하던 호병을 죽이고 머리 깎고 중이 되어 명나라로 도망한다.

임장군은 명군과 합세하여 호국을 정벌하고자 하였으나, 승 독보의 배신으로 호군에게 잡혀 호국으로 끌려가게 된다. 호왕은 임장군에게 항복을 받으려고 하였으나, 오히려 임장군의 위엄과 충의에 감복하여 세자 일행과 임장군을 모두 본국으로 송환하도록 한다. 임장군의 귀환소식을 들은 김자점은 자기의 죄를 숨기고자 왕을 알현하고 나오는 임장군을 암살한다. 어느날 왕의 꿈 속에 임장군이 나타난 이후, 김자점을 잡아 처형하고 임장군의 충의를 포상한다.

의의와 평가

이러한 소설의 내용은 실제 사실과는 많은 차이가 있다. 이 작품은 병자호란은 정해진 국가의 운수로서 결코 우리 민족의 힘이 부족한 때문이 아니라는 의식과, 조정에 김자점과 같은 간신이 있어서 임경업과 같은 유능한 인물이 제대로 활약하지 못하였기 때문에 호란과 같은 국치를 당하였다는 집권층에 대한 비판의식을 아울러 반영하고 있다.

「임경업전」은 병자호란을 배경으로, 비운에 쓰러진 명장의 일생을 영웅화한 작품으로 역사소설에 속한다. 호국에 대한 강한 적개심과, 나라가 위기에 처했는데도 개인의 사리사욕만을 일삼던 간신에 대한 분노를 민족적·민중적 차원에서 소설로 승화시킨 작품이다.

이 작품에는 역사적 사실이 부분적으로 반영되어 있다. 그러나 외적의 침입으로 수난을 겪은 조선조의 국민들이 모두 지난 역사를 반성하고, 국난중에 영웅의 활약을 갈망하고 있음에 부응하여 「임진록」·「박씨전」·「최고운전」 등과 함께 창작된 허구적 작품이다. 조선 후기 민족의식을 잘 드러내고 있다는 점에서 귀중한 가치를 지닌다.

참고문헌

「임경업전연구」(서대석, 『한국학논총』, 1974)
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